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Stéphane Thibault >_

Il serait trop facile de présenter l’étude de l’histoire au sein d’un système universitaire moderne comme si cette discipline faisait appel uniquement à l’intelligence, et d’ignorer ainsi les cheminements lents et hasardeux qui la conduisent à enrichir l’imagination. Pourtant la curiosité imaginative envers le passé est un trait tout à fait original de la civilisation occidentale. Depuis le XVIIIe siècle, nous, Occidentaux, nous avons trouvé du plaisir et même, avons-nous cru, de la sagesse à tenter obstinément de nous projeter dans les pensées et les sentiments d’hommes et de femmes qui méritaient notre respect précisément à cause des différences profondes que nous sentions entre eux et nous. Ce respect si neuf pour l’altérité du passé et des sociétés étrangères n’est pas né dans les archives ; ce ne sont pas non plus les amateurs d’antiquités qui l’ont placé au centre de la culture européenne. Il est né chez des rêveurs et chez des hommes largement pourvus d’imagination.

Leçon inaugurale de Peter Brown prononcée au Royal Holloway College le 26 mai 1977.

Brown, Peter (2002 [1982]). « Science et imagination », dans La société et le sacré dans l’Antiquité tardive, trad. Aline Rousselle, Saint-Amand-Montrond (France), Seuil, coll. « Points Histoire »,
n° H316, p. 11.